Un vistazo al pasado

Según investigadores de la Universidad de Bristol, las colinas de Mendip en Somerset, Inglaterra, alguna vez fueron el hogar de una amplia gama de reptiles antiguos. Entre estos residentes prehistóricos se encontraban reptiles alados planeadores conocidos como Kuehneosaurs. Si bien se parecían a lagartos, estas criaturas en realidad estaban más estrechamente relacionadas con los antepasados ​​de los cocodrilos y los dinosaurios.

Los Kuehneosaurs eran del tamaño de una pinta y cabían cómodamente en la palma de una mano. Había dos especies, una con alas extensas y otra con alas más cortas. Las alas estaban hechas de una fina capa de piel que se extendía a lo largo de sus alargadas costillas laterales, lo que les permitía deslizarse de árbol en árbol. Al igual que el lagarto volador Draco actual del sudeste asiático, estos reptiles probablemente pasaban su tiempo en el suelo y en los árboles, cazando insectos.

El descubrimiento de los Kuehneosaurs fue realizado por Mike Cawthorne, un estudiante de maestría en la Universidad de Bristol. Cawthorne examinó numerosos fósiles de reptiles de canteras de piedra caliza que alguna vez formaron la Mendip Paleo-isla, la isla subtropical más grande en ese momento. Estos fósiles se encontraron en cuevas y grietas de la piedra caliza, ya sea por caída o por lavado del agua.

El estudio, publicado en Proceedings of the Geologists’ Association, también reveló la presencia de reptiles con dientes complejos, como el trilofosaurio Variodens y el acuático Pachystropheus. Estos reptiles probablemente vivían de manera similar a las nutrias modernas, alimentándose de camarones y peces pequeños.

Si bien Cawthorne no encontró huesos de dinosaurio en las colecciones que estudió, se sospecha que pudieron haber existido en el área. Otros lugares de la misma edad geológica alrededor de Bristol han producido huesos de dinosaurio. La isla Mendip Palaeo, que se extiende a lo largo de casi 30 km desde Frome hasta Weston-super-Mare, alguna vez estuvo repleta de diversos pequeños reptiles que se alimentaban de plantas e insectos.

Los fósiles examinados para este estudio fueron recolectados por personas dedicadas en las décadas de 1940 y 1950. Tom Fry, un coleccionista aficionado que trabaja para la Universidad de Bristol, iba en bicicleta a las canteras y regresaba con bolsas llenas de piedras pesadas. Walter Kühne, un alemán encarcelado en Gran Bretaña durante la Segunda Guerra Mundial, y Pamela L. Robinson de la University College London también hicieron importantes contribuciones. Finalmente, sus especímenes fueron entregados al Museo de Historia Natural de Londres y a las Colecciones Geológicas de la Universidad de Bristol.

Estos fascinantes descubrimientos arrojan luz sobre el diverso ecosistema antiguo que alguna vez existió en Mendip Hills. Proporcionan información valiosa sobre la historia evolutiva de los reptiles y ofrecen una visión del pasado de esta región, que hace unos 200 millones de años fue un archipiélago de pequeñas islas en un cálido mar subtropical.

PREGUNTAS MÁS FRECUENTES:

P: ¿Qué eran los Kuehneosaurios?
R: Los Kuehneosaurs eran reptiles alados planeadores que vivían en Mendip Hills en Somerset, Inglaterra. Eran pequeños reptiles que se parecían a los lagartos pero estaban más estrechamente relacionados con los antepasados ​​de los cocodrilos y los dinosaurios.

P: ¿Cómo se deslizaban los Kuehneosaurs?
R: Los Kuehneosaurios tenían alas hechas de una fina capa de piel que se extendía a lo largo de sus alargadas costillas laterales. Esto les permitía deslizarse de árbol en árbol, de forma muy parecida al actual lagarto volador Draco del sudeste asiático.

P: ¿Qué comían los Kuehneosaurs?
R: Estos reptiles probablemente pasaban su tiempo en el suelo y en los árboles, cazando insectos.

P: ¿Quién descubrió los Kuehneosaurs?
R: Mike Cawthorne, estudiante de maestría en la Universidad de Bristol, descubrió los Kuehneosaurs. Examinó fósiles de reptiles de canteras de piedra caliza en Mendip Hills.

P: ¿Qué otros reptiles se encontraron en Mendip Hills?
R: El estudio también reveló la presencia de reptiles con dientes complejos, como el trilofosaurio Variodens y el acuático Pachystropheus. Estos reptiles probablemente vivían de manera similar a las nutrias modernas, alimentándose de camarones y peces pequeños.

P: ¿Se encontraron huesos de dinosaurios en Mendip Hills?
R: Si bien no se encontraron huesos de dinosaurios en las colecciones estudiadas, se sospecha que pudieron haber existido en el área. Otros lugares de la misma edad geológica alrededor de Bristol han producido huesos de dinosaurio.

Términos clave/jerga:
– Kuehneosaurs: reptiles alados planeadores que estaban estrechamente relacionados con los antepasados ​​de los cocodrilos y los dinosaurios.
– Piedra caliza: Roca sedimentaria que a menudo contiene fósiles.
– Paleontología: El estudio científico de la vida prehistórica a través del examen de fósiles.
– Canteras: Sitios de extracción de piedra para la construcción.
– Trilofosaurio: Reptil con dientes complejos.
– Acuático: Relacionado con el agua o que vive en ella.
– Asociación de Geólogos: Organización científica enfocada al estudio de rocas y minerales.

Enlaces relacionados:
Universidad de Bristol
Museo de Historia Natural, Londres
Colecciones geológicas de la Universidad de Bristol

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