Desentrañando el enigma de los “gusanos serpiente” de Alaska

Los científicos finalmente han desentrañado el misterio de los peculiares “gusanos serpiente” de Alaska con el descubrimiento de una nueva especie de mosca. Estas moscas que se alimentan de hongos recientemente identificadas tienen larvas juveniles que se unen en grupos y se deslizan como serpientes grises y alargadas. El misterio del gusano serpiente se remonta a más de 16 años, cuando una voluntaria llamada Maggie Billington se topó con innumerables larvas diminutas parecidas a gusanos que viajaban en una larga fila a través de una carretera en Ester, Alaska.

Como nunca antes se había encontrado con algo así, Billington documentó el fenómeno inusual y llevó fotografías y muestras a Derek Sikes, curador de insectos del Museo del Norte de la Universidad de Alaska. Sikes y sus colegas estudiaron minuciosamente las larvas y publicaron sus hallazgos en la revista Integrative Systematics: Stuttgart Contributions to Natural History.

La especie recién descubierta, denominada Sciara serpens, pertenece a la familia de moscas Sciaridae, comúnmente conocidas como mosquitos de los hongos debido a su afinidad por la materia orgánica en descomposición. Si bien muchas larvas de mosca son indistinguibles entre sí, Sikes cuidó las larvas recolectadas de un avistamiento posterior de gusanos serpiente hasta que se transformaron en moscas de alas oscuras. Sorprendentemente, estos mosquitos de los hongos de Alaska se parecían más a un mosquito europeo llamado Sciara mirabilis que a sus homólogos norteamericanos previamente identificados.

¿Es peculiar que un insecto de Alaska se parezca más a sus homólogos europeos que a sus homólogos norteamericanos? No exactamente. En Alaska, este patrón se ha observado en otros grupos de insectos, como los saltamontes y los escarabajos. Las características compartidas probablemente provienen de la era del Pleistoceno, cuando Alaska estaba conectada con Europa y Asia a través del Puente Terrestre de Bering. Este puente terrestre facilitó la migración de insectos desde el este de Siberia a Alaska, mientras que América del Norte permaneció aislada por enormes capas de hielo.

Aunque la identificación de las especies de gusanos serpiente representa un gran avance, aún queda mucho por entender sobre estos mosquitos fungosos y sus comportamientos larvarios inusuales. Se necesita investigación adicional para explorar las interacciones entre las larvas del gusano serpiente y los escarabajos que se observaron junto a ellas. Si bien originalmente se especuló que los escarabajos podrían alimentarse de las larvas de mosca, los experimentos de laboratorio dirigidos por Sikes demostraron que los escarabajos ignoraban en gran medida a las larvas.

El descubrimiento de esta nueva especie arroja luz sobre el fascinante y complejo ecosistema de Alaska. A medida que los investigadores continúan ahondando en los secretos de los gusanos serpiente, descubren un mundo donde las conexiones entre continentes y las complejidades de la coexistencia revelan sorpresas a cada paso.

Una sección de preguntas frecuentes basada en los principales temas e información presentada en el artículo:

P: ¿Qué son los “gusanos serpiente” en Alaska?

R: Los gusanos serpiente son larvas peculiares parecidas a gusanos que se deslizan juntas en grupos, asemejándose a serpientes grises alargadas. Fueron descubiertos en Alaska hace más de 16 años.

P: ¿Cómo se descubrieron los gusanos serpiente?

R: El descubrimiento de los gusanos serpiente ocurrió cuando una voluntaria llamada Maggie Billington observó innumerables larvas diminutas parecidas a gusanos viajando en una larga fila a través de una carretera en Ester, Alaska. Ella documentó el fenómeno y llevó fotografías y muestras a Derek Sikes, curador de insectos en el Museo del Norte de la Universidad de Alaska.

P: ¿Cuál es la especie recién descubierta relacionada con los gusanos serpiente?

R: La especie recién descubierta es un tipo de mosca conocida como Sciara serpens. Pertenece a la familia de moscas Sciaridae, comúnmente conocidas como mosquitos de los hongos porque se sienten atraídos por la materia orgánica en descomposición.

P: ¿Dónde están los parientes más cercanos de las especies de moscas recién descubiertas?

R: Sorprendentemente, la especie de mosca de Alaska se parece mucho a un mosquito europeo llamado Sciara mirabilis, en lugar de a sus homólogos norteamericanos. Este patrón de parecido también se observa en otros grupos de insectos en Alaska.

P: ¿Cómo surgieron las similitudes entre los insectos europeos y de Alaska?

R: Las similitudes entre los insectos europeos y de Alaska probablemente se deban a la época en que Alaska estaba conectada con Europa y Asia a través del Puente Terrestre de Bering durante la era del Pleistoceno. Los insectos migraron desde el este de Siberia a Alaska, y esta historia compartida resultó en características similares.

P: ¿Hay más que aprender sobre los gusanos serpiente y sus comportamientos?

R: Sí, queda mucho por entender sobre los gusanos serpiente y sus comportamientos larvarios. Se necesitan más investigaciones para explorar las interacciones entre las larvas del gusano serpiente y los escarabajos observados junto a ellas.

P: ¿Qué revelaron los experimentos de laboratorio sobre la relación entre las larvas del gusano serpiente y los escarabajos?

R: Los experimentos de laboratorio dirigidos por Derek Sikes demostraron que los escarabajos ignoraban en gran medida las larvas del gusano serpiente, contrariamente a la especulación anterior de que los escarabajos podrían alimentarse de las larvas de mosca.

Enlaces relacionados sugeridos:

– Museo del Norte de la Universidad de Alaska
– Science.org

La publicación Desentrañando el enigma de los “gusanos serpiente” de Alaska apareció por primera vez en World Report Now.

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